Marte: Curiosity trova le prove dell'acqua

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Acqua su Marte, non è ancora detta l'ultima parola. Curiosity avrebbe infatti trovato la prova che il pianeta rosso possa aver ospitato dei fiumi. Nel corso di una delle sue prime spedizioni, il rover della Nasa ha scovato i resti di un antico corso d'acqua, che forse scorreva su Marte attraversando diversi siti, tra cui lo sperone di roccia immortalato da Curiosity nella foto.

Il teleobiettivo della macchina fotografica di Curiosity ha esaminato due affioramenti, chiamati "Hottah" e "Link". È emerso allora che lo sperone di roccia è misto ad antiche ghiaie. Gli scienziati al momento stanno studiando le immagini delle pietre cementate nello strato di roccia. Le dimensioni e le forme delle pietre offrono indizi riguardanti la velocità e la distanza del flusso di un lontano torrente. Qualora fosse confermata da ulteriori studi, si tratterebbe della prima prova della presenza di acqua su Marte, ed è la prima nel suo genere.

Dalla dimensione delle ghiaie presenti, siamo in grado di stimare che l'acqua si muoveva a circa 3 metri al secondo, con una profondità, in alcune zone, variabile dalla caviglia all'anca", ha detto William Dietrich, co-ricercatore della missione di Curiosity per la University of California, Berkeley. "Molti sono stati gli articoli scritti sui canali su Marte con molte ipotesi diverse circa i flussi. Ma questa è la prima volta che vediamo nella realtà ghiaia trasportata dall'acqua su Marte”.

Il sito si trova tra il confine nord del cratere Gale e la base del Monte Sharp, una montagna all'interno del cratere. La forma arrotondata di alcune pietre appartenenti al conglomerato indica un trasporto a lunga distanza dal confine, in cui un canale denominato Pace Vallis alimenta il conoide alluvionale. L'abbondanza di canali nella zona suggerisce flussi continui o ripetuti per un lungo periodo di tempo, non solo una volta o per alcuni anni.

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"Hottah è davvero il blocco inclinato di un antico corso d'acqua", ha detto il Project Scientist del Mars Science Laboratory, John Grotzinger. Le ghiaie in conglomerati hanno svariate forme, alcuni sono spigolose, ma molte sono arrotondate. "Le forme ci dicono che essi sono stati trasportati e le dimensioni suggeriscono che non può essere stato il vento. Sono state trasportati dal flusso d'acqua", ha detto spiega Rebecca Williams, co-ricercatore del Planetary Science Institute di Tucson, in Arizona.

Un lungo ruscello può essere un ambiente abitabile", ha detto Grotzinger. "Non è la nostra migliore scelta come ambiente per la conservazione delle sostanze organiche, però. Dobbiamo ancora esaminare il Monte Sharp, ma questo è la prova, abbiamo trovato il nostro primo ambiente potenzialmente abitabile.

Durante i due anni di missione primaria del Mars Science Laboratory, i ricercatori useranno i 10 strumenti di Curiosity per verificare se le zone del Cratere Gale hanno mai offerto condizioni ambientali favorevoli per la vita microbica.

Francesca Mancuso

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