Quante stelle ci sono nell'universo?

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Quando guardiamo il cielo notturno, pieno di stelle, è difficile resistere allo straordinario impulso di provare a contarle. Basti pensare che, proprio ad occhio nudo, laddove i cieli sono più scuri, è possibile vederne qualche migliaio. Ma quante stelle ci sono in tutto nell'Universo?

Prima di stabilire un numero enorme, prendiamo in considerazione quelle che si possono contare con gli strumenti a nostra disposizione. Una visione perfetta, nei cieli bui, ci permette di vedere infatti stelle fino alla magnitudine 6. Ma per fare davvero un censimento accurato del numero totale di stelle presenti nel cosmo, avremmo bisogno di viaggiare e spostarci sia nell'emisfero Nord che in quello Sud. E questo perché solo una parte della volta celeste è visibile da ogni parte della Terra. Inoltre, avremmo bisogno di spostarci per diversi mesi, dal momento che una porzione di cielo è "oscurata" dal Sole.

Tenendo in considerazione questi aspetti, si potrebbe essere in grado di arrivare a contare quasi 9 mila stelle. Con un buon binocolo, invece, il numero potrebbe giungere fino a circa 200 mila, dato che è possibile osservare stelle fino alla magnitudine 9. Mentre con un piccolo telescopio, capace di rilevare stelle di magnitudo 13, potremmo contarne fino a 15 milioni.

Ma quante stelle ci sono nella Via Lattea? Secondo gli astronomi, la nostra è una galassia a spirale di medie dimensioni. Il nostro Sole si trova a circa 27 mila anni luce dal centro galattico, nel braccio di Orione. Gli astronomi stimano che la Via Lattea contenga fino a 400 miliardi di stelle di varie dimensioni e luminosità. Alcune sono supergiganti, come Betelgeuse o Rigel. Molte altre sono di medie dimensioni, come il nostro Sole. La stragrande maggioranza delle stelle nella nostra galassia fa parte della categorian delle nane rosse, con una piccola massa e una frazione della luminosità del nostro Sole.

Se dovessimo osservare il cielo mediante i nostri telescopi, potremmo vedere macchie sfocate che gli astronomi riconoscono come altre galassie, simili alla nostra. Queste strutture massicce possono contenere stelle quante ne contiene la stessa Via Lattea. Ci sono galassie a spirale che ospitano più di un trilione di stelle e galassie ellittiche giganti con 100 trilioni di stelle. Al contrario, ci sono piccole galassie nane con una frazione del nostro numero di stelle.

Ma quante sono le galassie? Ancora, gli astronomi concordano nel dire che ci sono, probabilmente, più di 170 miliardi di galassie nell'Universo osservabile. Questo si estende in una regione di spazio fino a 13,8 miliardi di anni luce di distanza da noi e in tutte le direzioni. In tal modo, se si moltiplica il numero di stelle nella nostra galassia per il numero di galassie nell'Universo, si ottiene una cifra esorbitante: 1.000.000.000.000.000.000.000. Come ipotizzato dal Goddard Space Flight Center.