Asteroide a sei code: la nuova scoperta del telescopio spaziale Hubble

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Un asteroide insolito, decorato da sei code di polveri disposte come i raggi di una ruota di bicicletta. È il nuovo oggetto roccioso recentemente scoperto grazie al telescopio spaziale Hubble.

Questo tipo di corpo celeste è normalmente privo di peculiarità tipiche delle comete. Ed è questa la scoperta sensazionale. "Siamo rimasti letteralmente sbalorditi da quello che abbiamo visto. È difficile credere che si tratti di un asteroide", afferma con meraviglia l'astronomo David Jewitt, dell'Università della California.

Nominato P/2013 P5, l'oggetto in questione, che si trova nella fascia di asteroidi localizzata tra Marte e Giove, è stato avvistato per la prima volta nel mese di agosto. All'epoca era apparso come un punto di luce diffusa e intercettato dal telescopio Pan-STARRS, con sede alle Hawaii. Ciò che rende questa scoperta particolarmente strana ed affascinante è che gli asteroidi quasi mai possiedono alcun tipo di coda.

Quelle suggestive scie blu che si vedono nelle immagini dallo spazio sono generalmente associate alle comete, oggetti ghiacciati che hanno origine nelle regioni esterne del nostro sistema solare. La coda si forma quando l'orbita della cometa si orienta abbastanza vicino al Sole, tanto che il ghiaccio nel suo nucleo si scioglie, liberando polveri e gas che, appunto, rilasciano tale scia dietro di sé. Ma gli asteroidi, noti per essere delle rocce spaziali, generalmente hanno origine nella “fascia degli asteroidi”, dove l'ambiente è per lo più troppo caldo affinché il ghiaccio possa resistere a quelle temperature.

asteroide a sei code

"Questo oggetto dovrebbe essere solo una roccia", ha detto lo stesso Jewitt. "Immaginate se si va nel proprio giardino di casa e una roccia improvvisamente inizia a rilasciare questa roba". Dunque, di cosa si tratta? Gli scienziati sono al vaglio delle ipotesi. Probabilmente, le sei code potrebbero essersi formate in seguito ad eventi scaglionati nel tempo che hanno provocato l'espulsione di tali materiali. Ma questo non spiegherebbe il motivo all'origine dell'emissione casuale delle polveri.

Per ora, la teoria migliore di Jewitt è che la pressione di radiazione proveniente dal Sole abbia causato una velocità di rotazione dell'asteroide fino ad accelerarlo. Se iniziasse a ruotare abbastanza velocemente, l'asteroide potrebbe cominciare a frantumarsi. E, forse, queste espulsioni potrebbero essere come piccole valanghe di polveri che cadono sulla superficie dell'asteroide prima che esso stesso finisca per sciogliersi completamente.

Nel mese di settembre, il telescopio Hubble è stato puntato nella sua direzione. In questo modo, gli astronomi sono stati in grado di osservare per le prima volta le sue sei code. Tredici giorni dopo, hanno inoltre scoperto che l'asteroide aveva cambiato anche la sua forma. Questa alterazione della sua superficie, secondo gli scienziati, potrebbe essere dovuta appunto alla sua velocità e alla pressione dei fotoni emessi dal Sole. "P/2013 P5 potrebbe perdere le polveri che ruotano ad alta velocità. Il Sole poi le irradia fino a formare le code che osserviamo", spiega Jessica Agarwai, del Max Planck Institute di Lindau, in Germania.

Secondo i modelli riprodotti al computer, le code di polveri sarebbero apparse nel mese di aprile 2012. Gli astronomi dovranno ora osservare l'asteroide in attesa di una possibile frantumazione, secondo loro un evento comune, ma che non è mai stato osservato. “È qualcosa di straordinario per noi ed è certamente il primo di una lunga serie", conclude entusiasta David Jewitt.

Federica Vitale

Image Credit: Space.com

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