Inaf: scoperta una pulsar con la coda

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Nome in codice: PSR J0357. Particolarità: è una pulsar con la coda. Si tratta di una stella di neutroni in rapida rotazione su sé stessa, con una lunga scia visibile nella band X.

Nell’immagine che correda l’articolo sul sito Media Inaf - ottenuta elaborando le riprese del telescopio spaziale Chandra - la coda è ben visibile, mentre è meno evidente la pulsar, che si trova in alto a destra. I due oggetti luminosi visibili in basso non appartengono alla coda, essendo sono molto più distanti, al di fuori della nostra galassia. La pulsar dista 1.600 anni luce, e la sua coda si estende per 4 anni luce, la più lunga associata ad una stella di questo tipo.

I risultati ottenuti dalle osservazioni di Chandra sono stati pubblicati sull’Astrophysical Journal, in un articolo di Andrea De Luca, ricercatore dell’INAF IASF di Milano. “Questa pulsar - spiega De Luca - aveva già mostrato di essere particolare quando venne studiata nella banda Gamma, per questo erano state programmate ulteriori osservazioni in altre bande, a partire dalla X. E proprio osservando questa banda, inaspettatamente, abbiamo notato la coda”.

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L’origine di questa lunga scia potrebbe essere legata al movimento della stella. “La pulsar - continua De Luca - sta viaggiando a grande velocità nel mezzo interstellare circostante, costituito da gas e polveri, scavando dietro di sé una sorta di corridoio e, nello stesso tempo, emette un flusso di particelle - per lo più elettroni - che si scontrano con il mezzo interstellare e sono poi incanalate in questo corridoio. Durante il percorso le particelle vengono accelerate a valori tali da farle emettere radiazioni ad alta energia. Così, quando andiamo ad osservare nei raggi X, vediamo una lunga coda che si estende nella direzione opposta a quella della stella”.

Questa spiegazione si scontra però con un problema. “Per creare la coda, il flusso di particelle deve essere emesso ad alta energia, ma la pulsar in questione è di quelle a bassa energia”-. La verità su PSR J0357 dev’essere ancora scoperta.

Antonino Neri

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