LightSail 1: dal 2016 si va a vela nello spazio

vela solare

In futuro, nello spazio si viaggerà a vela. Non è un'idea del tutto nuova ma la vela solare sta gradualmente spostandosi dal mondo della fantasia a quella della realtà. Proprio come le barche a vela utilizzano la pressione del vento per spingersi attraverso l'acqua, le vele solari utilizzano la pressione dalla luce irradiata dal sole per muoversi attraverso lo spazio. Ma ad aprile 2016, le vele solari saranno inviate per la prima volta nello spazio.

In teoria, la vela solare dovrebbe essere abbastanza potente da spingere un veicolo spaziale fuori dall'orbita terrestre e nel sistema solare.

La navicella a vela del futuro potrebbe essere LightSail 1, fatta di una serie di cubi 10 centimetri quadrati, chiamati CubeSats. Dopo essere portato nell'orbita terrestre media - più di 2.000 chilometri al di sopra del pianeta, abbastanza in alto per sfuggire alla resistenza atmosferica - LightSail 1 implementerà quattro vele ultrasottili che si estendono per 32 metri quadrati, potenzialmente visibili anche a occhio nudo dalla terra.

Le vele saranno colpite dalla luce solare e ogni particella di luce, i fotoni, forniranno loro lo “slancio”. Sommate, tali piccole spinte dovrebbero essere sufficienti per spostare la navicella senza la necessità di pesanti e costosi propellenti chimici. Se la velocità orbitale di LightSail 1 aumenterà una volta che si dispiega la vela, gli ingegneri sapranno se funziona.

LightSail 1 volerà su un veicolo finanziato privatamente - il razzo Falcon Heavy sviluppato dalla società di voli spaziali commerciali SpaceX, Una volta superata l'atmosfera terrestre, in assenza di attrito, la vela solare continuerà a volare fino a quando la luce del sole continuerà a spingerla. Ciò rende le vele un'opzione interessante per esplorare l'intero sistema solare e oltre.

In molti sostengono che esse potrebbero essere le candidate ideali per la prima missione interstellare, raggiungendo l'orbita di un'altra stella.