Scie elettriche: ecco come scoprire i mondi alieni attorno alle pulsar

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Scoprire nuovi mondi alieni sarà ancora più semplice. Un gruppo di scienziati dell'Osservatorio di Parigi, guidato da Fabrice Mottez ha ipotizzato un nuovo modo per trovare nello spazio profondo pianeti su cui potrebbe nascere la vita.

Tutto parte dalle pulsar (il loro nome è l'abbreviazione di stella pulsante), considerate le stelle più estreme dell'Universo: si tratta infatti di sfere dense di materia, più pesanti del Sole, ma con un diametro di poche decine di chilometri. Più precisamente una pulsar è una sorta di stella di neutroni, un cadavere stellare rimasto da una supernova, l'esplosione di una stella gigante che schiaccia protoni con gli elettroni formando neutroni. Queste stelle di neutroni sono le più dense di materiale a noi note. Per dare un'idea, l'equivalente di una zolletta di zucchero pesa quanto una montagna, circa 100 milioni di tonnellate. Esse ruotano rapidamente (fino a diverse centinaia di giri al secondo).

Eppure, nonostante queste proprietà esotiche, le pulsar per certi aspetti hanno qualcosa in comune col nostro Sole: possono ospitare sistemi planetari. Nel lavoro presentato al Congresso europeo di scienza planetaria a Madrid venerdì 28 Settembre, Fabrice Mottez ha fatto una serie di previsioni sulle proprietà dei sistemi planetari intorno alle pulsar. Tale ipotesi ha una serie di implicazioni sia sul modo di scoprire questi pianeti, sia sulla loro formazione, sull'evoluzione e le proprietà.

"Le pulsar e i loro sistemi planetari funzionano un po' come giganteschi generatori elettrici", dice Mottez. "Se ci sono le condizioni, il campo magnetico e il vento stellare della pulsar può interagire con i pianeti e creare una potente scia elettromagnetico attorno ai pianeti."

Questo fenomeno può essere visibile addirittura dalla Terra, fornendo un nuovo metodo per rilevare i pianeti intorno alle pulsar. Esse infatti potrebbero lasciare correnti elettriche dietro di loro e tali anomalie potrebbero aiutare i ricercatori a trovare questi strani pianeti. Ma la scoperta potrebbe avere un'importanza ancora maggiore nello studio dell'evoluzione delle pulsar.

Quando gli oggetti come le stelle o pianeti irradiano, perdono energia. E mentre le forze scatenate dalle scie intorno pianeti pulsar non sono grandi abbastanza per avere un effetto importante sulle orbite dei pianeti, ci si aspetta di avere molto più profondi effetti su piccoli corpi come asteroidi e comete.

"A seconda della direzione delle loro orbite, asteroidi e comete potrebbe essere buttato fuori in orbite lontane e trascinato verso il basso sulla superficie della pulsar. Anche per gli oggetti grandi come un chilometro di diametro, questo potrebbe accadere in meno di 10 000 anni, che è molto rapido su scale temporali astronomici", conclude Mottez.

Francesca Mancuso

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