La stella primitiva

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Un gruppo di astronomi ha scoperto una stella che potrebbe fare parte della seconda generazione di stelle formatasi dopo il Big Bang. Si trova nella galassia nana Sculptor, a circa 290.000 anni luce di distanza, ed è stata chiamata S1020549.

La percentuale dei suoi elementi metallici è simile a quelle delle vecchie stelle della Via Lattea; è 6.000 volte inferiore a quella del Sole ed è cinque volte più basso rispetto a qualsiasi altra stella di una galassia nana.

La Via Lattea è formata da galassie nane che si sono frantumate e unite; le sue stelle sono le più antiche. Se le galassie nane sono gli elementi costitutivi delle galassie più grandi, lo stesso tipo di stella si dovrebbe trovare in entrambe le galassie, soprattutto nel caso delle stelle “povere di metallo”. I metalli sono elementi chimici più pesanti dell’idrogeno o dell’elio e sono prodotti dell’evoluzione stellare. Perciò erano rari nell’universo primordiale, e ciò spiega perché le vecchie stelle ne erano povere. Tuttavia le stelle delle galassie nane sono ricche di metallo.

Forse i metodi usati per trovare le stelle povere di metallo nelle galassie nane hanno causato la perdita delle stelle stesse. L’astronomo Evan Kirby ha sviluppato un metodo per stimare l’abbondanza di metallo di un gran numero di stelle e per ricercare efficacemente le stelle povere di metallo nelle galassie nane.

È così che è stata trovata la stella S1020549. La sua esistenza avvalora la teoria per cui la nostra galassia ha subito una “fase cannibale” e che quindi la sua attuale dimensione è dovuta all’ingestione di galassie nane e altri elementi stellari. E conferma l’idea che le stelle povere di metallo hanno formato le galassie nane.

Poiché la distanza di queste stelle mette in difficoltà i telescopi attuali, sarà necessario aspettare quelli più avanzati per condurre ricerche più approfondite. Nel frattempo, la scoperta di questa stella segna un importante passo su com’è stata creata la nostra galassia.

Laura Margiotta



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